Artículo Científico: Entendiendo las relaciones del Cormorán de Galápagos

Carlos Valle, co-director de GAIAS-USFQ (Galápagos Academic Institute for the Arts and Sciences) y profesor del Colegio de Ciencias Biológicas & Ambientales de la USFQ ha publicado junto con Martyn Kennedy y Hamish G. Spencer de la Universidad de Otago, Nueva Zelanda, un artículo sobre las relaciones evolutivas del Cormorán de Galápagos.

El Cormorán de Galápagos es una de las aves más peculiares del archipiélago y entre todos los cormoranes vivientes. Es la única especie no voladora de cormorán y exhibe un sistema reproductivo de poliandría secuencial, donde la hembra se aparea en serie con diferentes machos (y los roles sexuales se invierten parcialmente, pues son las hembras quienes lideran el cortejo y son más activas e incluso compiten agresivamente por los machos). Es una especie en peligro de extinción que solamente se encuentra en las costas de las islas Isabela y Fernandina en Galápagos, Ecuador, y tiene una población pequeña de aproximadamente 1400 individuos, siendo muy vulnerable a los eventos del fenómeno de El Niño y a predadores introducidos.

Por sus caracteristicas tan particulares, las relaciones evolutivas del Cormorán de Galapagos son de gran interés. Conocer cómo se relaciona con las otras especies de cormoranes podría proveer información sobre la evolución de su pecular sistema de apareamiento. Sin embargo, la clasificación de esta especie ha sido variable. Algunos especialistas lo han colocado dentro de su propio género, Nannopterum, mientras que otros cercanamente relacionado a los cormoranes del continente del género Phalacrocorax.

Los resultados del trabajo de Carlos Valle y colaboradores muestran que el Cormorán de Galapagos está cercanamente relacionado con dos especies del continente Americano, el Cormorán Neotropical (Phalacrocorax brasilianus) y el Cormorán Orejudo (Phalacrocorax auritus). Al igual que muchas especies de la fauna de Galápagos, esto indica que la colonización a las islas se dió desde el continente. Se estima que la separación entre el Cormorán de Galápagos y su ancestro común con las dos especies continentales fue hace aproximadamente unos 2 millones de años atras

A pesar de que el Cormorán de Galápagos actualmente solo se encuentra en las islas Isabela y Fernandina, esta situación no fue siempre así, pues estos dos islas surgieron hace menos de un millon de años. Si los ancestros del Cormorán de Galápagos colonizaron las islas hace 2 millones de años, es posible que inicialmente se establecieron en otras islas, como Santa Cruz y Santiago. Cuando con el tiempo estas dos islas dejaron de ofrecer a las poblaciones de cormoranes un hábitat adecuado, éstas se fueron movilizando hacia su actual distribución.

Fotografía: Cormorán de Galápagos con polluelo, Punta Espinosa, Fernandina, Galápagos
por James Preston -Wikipedia.

Acceso al artículo científico: Kennedy, M., Valle, C.A. & Spencer, H.G. (2009) The phylogenetic position of the Galápagos Cormorant. Molecular Phylogenetics and Evolution, 53, 94–98. DOI: 10.1016/j.ympev.2009.06.002.

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